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BREIZATAO – ISTOR (13/07/2019) Voici le 10ème chapitre de notre série sur l’épopée arthurienne. Nos lecteurs pourront lire ou relire les 9 chapitres précédents.

Chapitre 1 : L’épopée de la Bretagne arthurienne

Chapitre 2 : La lutte de Vortigern pour le pouvoir

Chapitre 3 : La défense de la Bretagne au 4ème siècle

Chapitre 4 : Les armées de Vortigern et du saxon Hengist

Chapitre 5 : La terreur saxonne

Chapitre 6 : Ambrosius Aurelianus

Chapitre 7 : Ombres à l’Est

Chapitre 8 : Seuls les Bretons font face

Chapitre 9 : La Domnonée et son implantation arthurienne

Jusqu’à présent, nous sommes restés sur un terrain assez solide, présentant l’histoire telle qu’elle est aujourd’hui comprise ainsi que les théories mûrement réfléchies quant à la situation en Grande-Bretagne durant le très agité 5ème siècle après J-C. Avec Vortigern et ses opposants, le leader saxon Hengist et Horsa, au début du siècle, nous sommes pour l’essentiel aux prises avec une histoire écrite (bien que sommaire). C’est également vrai, dans une certaine mesure, pour la figure d’Ambrosius Aurelianus. La myriade de sceptiques au sujet d’Arthur acceptent beaucoup mieux ces personnages et les événements qui les entourent que l’idée d’un Arthur historique.

Pour de bonnes raisons : Gweltaz (Gildas), la principale source quasi-contemporaine des événements du Ve siècle, ne mentionne pas du tout Arthur. Nous avons déjà expliqué dans les chapitres précédents de cette série pourquoi c’était le cas. Mais son omission d’Arthur dans son histoire est problématique. Pour avancer, nous sommes obligés de nous référer à des sources plus récentes, les plus anciennes ayant été écrites au moins deux siècles après les événements. Cela en plus du peu d’archives archéologiques attestant d’activités pouvant avoir un lien avec Arthur. De maigres indices, pour le moins.

Fuyant les Saxons, Gweltaz viendra fonder en Armorique bretonne l’abbaye celtique de Saint-Gildas-de-Rhuys (Lok-Weltaz), dans le Bro Gwened (Pays Vannetais)

Quelqu’un a bien dirigé la redressement breton entre la fin du 5e siècle et le début du 6e siècle et a stoppé puis inversé l’avance des Anglo-Saxons vers l’ouest et mené à la victoire au Mont Badon. La victoire en temps de guerre ne s’obtient pas sans un leadership dynamique. Arthur était ce chef de guerre.

Seigneur de guerre britto-romain 

Au cours des dernières décennies du Ve siècle, un nouveau leader émerge parmi les Bretons. C’est Arthur (ou Artos), peut-être romanisé en « Artorius ». Son nom pouvait être soit un surnom (« l’ours ») ou son prénom. Dans un cas comme dans l’autre, ses exploits en tant que chef de guerre l’ont rapidement catapulté dans une position de primauté parmi les seigneurs de guerre celtes romanisés.

Arthur est peut-être un parent (neveu ?) d’Ambrosius Aurelianus, le chef des Bretons dans la seconde moitié du 5ème siècle (voir chap. 6). S’il s’agit d’un neveu, il est probable qu’il l’ait été par mariage : Gweltaz (Gildas) affirme qu’Ambrosius était le « seul » de sa famille à avoir survécu aux massacres pendant les terribles années de la « Terreur saxonne » (voir chap. 5). Nous n’avons aucune information concernant la femme d’Ambrosius, mais seulement qu’il a eu des petits-enfants à l’époque de Gweltaz (Gildas) au 6e siècle. Bien qu’Ambrosius était presque certainement un Breton du sud dont la base de pouvoir se trouvait probablement dans le territoire de Belgae autour d’Amesbury, il n’est pas contradictoire de suggérer qu’Arthur aurait pu être élevé dans le nord, d’où pourrait venir la femme d’Ambrosius. C’est là qu’une forte tradition de cavalerie existait, à la fois parmi la noblesse bretonne du nord et peut-être parmi les descendants des unités de cavalerie romaines stationnées sur ou derrière le mur d’Hadrien (y compris les cavaliers sarmates, comme nous l’avons vu dans les chapitres précédents de cette série, à Ribchester dans le Lancashire).

Il est possible, bien qu’il soit certes exagéré de l’affirmer, qu’Arthur soit même apparenté à des descendants de l’officier romain Lucius Artorius Castor ; qui a peut-être engendré une famille en Grande-Bretagne à la fin du 2e siècle.

Alternativement, l’exil d’Ambrosius en Armorica (Bretagne), jeune homme, aurait pu aboutir à un mariage avec une fille du peuple Alain, dont certains ont été installés en Armorique par Flavius Aetius lorsqu’il était Magister Militum (« Maître des Milices« ) de l’Ouest. En ce cas, Arthur pourrait être de sang alano-armoricain. L’une ou l’autre origine conférerait à Arthur une certaine familiarité avec les Sarmates ou les Alains durant son enfance voire même une parenté. Bien qu’un tel contact ou ascendance ne soit pas nécessaire pour expliquer le succès d’Arthur en tant que chef de cavalerie (la noblesse breton s’enorgueillit de son excellence dans la cavalerie), c’est néanmoins une thèse possible.

Il ne faut pas oublier qu’Arthur est associé par l’historien gallois du 11ème siècle Geoffroy de Monmouth à la maison royale de Domnonée. Pendant les jours sombres qui suivirent la Terreur Saxonne, beaucoup de Bretons qui s’enfuirent en Armorique étaient originaires de la Domnonée (voir le chap.9). Ils fondèrent dans notre actuelle Bretagne la « Petite Domnonée ».

Arthur aurait pu être apparenté à la maison royale en tant que fils d’une figure royale domnonéenne en exil. Cela ne contredit pas un lien familial avec Ambrosius, lui-même peut-être lié à la maison royale domnonéenne.

La conquête du pouvoir

Avec tout ceci à l’esprit, peignons un récit spéculatif, tentant de donner vie à Arthur et de décrire sa montée en puissance.

Arthur sert d’abord dans la cavalerie du Comitatus (l’armée de campagne) de son oncle Ambrosius, peut-être parmi des parents alains ou des compagnons d’enfance ; ou (s’il s’agit du nord de la Grande-Bretagne) des voisins et amis d’enfance d’origine sarmate. Comme eux, il a reçu une formation de cavalier. Il manie la lance, l’épée et le javelot à cheval avec la même habileté. Dans les premières sources galloises, il est décrit comme un grand et puissant guerrier.

Officier de cavalerie britto-romain (4ème siècle après J-C)

Au combat, lui et ses camarades sont revêtus d’une armure d’écaille ou de courrier, portant des casques coniques avec des armoiries de prêle. Les camarades d’Arthur (le mot gallois Cymbrogi signifie « compatriotes « ,  » frères d’épée  » ou  » camarades d’armes « ) passent beaucoup de temps en selle, jour et nuit, forgeant des liens indissolubles. Ce sont les archétypes des « Chevaliers de la Table Ronde », qui perfectionnent leurs compétences guerrières dans d’innombrables escarmouches mineures et incursions en terres ennemies.

Cavalerie britto-romaine (5ème siècle)

Dans les poèmes et annales gallois ultérieurs, deux noms apparaissent le plus souvent pour désigner les compagnons les plus proches d’Arthur : Keu ou Cei le Grand (le frère adoptif d’Arthur dans certaines versions, dont Mallory) et Bedwyr Bedrydant (« Bedwyr of the Perfect Sinews »), champion à une main. Ce sont des héros à part entière, qui sont célébrés dans des poèmes gallois d’un autre âge.

Dans le poème Pa Gur du Xe siècle, Cei est décrit ainsi :

« Prince du pillage,

Le guerrier implacable envers son ennemi ;

Il était lourd dans sa vengeance ;

« Son combat était terrible. »

Le même poème décrit Bedwyr :

« Ils tombèrent par centaines

Avant Bedwyr du Parfait-Sinouveau…..

Furieux était sa nature

Avec épée et bouclier. »

C’est une période de « petite guerre », au cours de laquelle il faut constamment repousser les incursions saxonnes rampantes et les incursions dans les « terres discutables » qui séparent les deux races. Il ne s’agit pas de grandes batailles, mais de raids et d’escarmouches par une poignée relative. Ici, Arthur et les frères assermentés de son Teulu (le mot gallois qui signifie foyer militaire) ont construit autour d’eux une légende qui a perduré jusqu’à nos jours sous une forme très enjolivée.

Arthur retirant C’haledvoulc’h du rocher par le nationaliste breton Xavier de Langlais

Tous les combats n’étaient pas contre les « Sassanach » (Saxons). La culture celtique célébrait le vol du bétail et des vierges, la vendetta et la vengeance, le plus souvent contre les districts et les clans voisins. Les premiers récits d’Arthur incluent des histoires de querelles personnelles, des quêtes lointaines pour des objets magiques ou sacrés, et des femmes enlevées et sauvée, notamment la femme d’Arthur, Gwenhwyfar, qui, selon Caradoc de Llancarfan, fut enlevée par Melwas, roi du « Pays d’été » et prisonnière dans son fief à Glastonbury.

Glastonbury est située aux abords de la Cornouaille

Une confrontation s’annonce cependant entre les deux races, celtique et anglo-saxonne, chacune rivalisant pour la domination de l’île. Au cours des dernières décennies du Ve siècle (400-500 après J-C), la menace saxonne s’est accrue. Les colonies saxonnes parsèment toute la Grande-Bretagne orientale, aujourd’hui appelée par les Britanniques les « terres perdues de Logress/Lloegyr ».

Au sud, les « Saxons » ont fondé des royaumes durables : les Jutes dans le Kent, sous le fils (ou, plus probablement, le petit-fils) de Hengist, Osic/Æsc ; et à l’ouest de celui-ci, le royaume du Sud Saxe (Sussex). Ce dernier est gouverné par l’impitoyable et prospère leader saxon, Ælle, qui dans la dernière décennie du siècle a vaguement uni les Anglo-Saxons sous sa domination, étant proclamé « Bretwalda« .

Ce titre, l’équivalent de « Grand Roi », est peut-être en fait une bâtardise du gallois Brit Gweldig, « Grand Roi / Empereur de Grande-Bretagne ».

Alors qu’Ambrosius vieillit et que l’horizon oriental s’assombrit de plus en plus, le chef âgé compte de plus en plus sur Arthur pour diriger son Comitatus – armée mobile de campagne, principalement montée – contre l’ennemi en train d’envahir.

Le très romanisé Ambrosius nomme peut-être Arthur son Magister Equitum (« Maître de Cavalerie »), commandant de sa force de cavalerie mobile et commandant en second.

Ou peut-être utilise-t-il le même titre que le général romain du comitatensis mobile de l’île, le Comes Britanniarum, « Comte de Bretagne ». La Notitia dignitatum nous dit que sous son commandement combattaient six unités de cavalerie et trois unités d’infanterie sillonnant la Bretagne, ce qui fait environ 6 000 soldats.

Un membre des « Equites Honoriani Taifali iuniores », cavalier auxiliaire d’origine taïfale opérant sous le commandement du Conte de Bretagne. Leur bouclier frappé du « dragon à perle » apparaît dans la Notitia Dignitatum

C’est Arthur qui dirige la bande de lanciers en armure d’Ambrosius sur de grands chevaux rapides, répondant aux balises placées au sommet des collines qui avertissaient des voiles sombres à l’horizon ou des raids des belligérants le long des frontières.

Arthur se bâtit progressivement une réputation de chef de guerre efficace et de guerrier extraordinaire. Dans la plus ancienne référence littéraire à Arthur du poète de langue brittonique des royaumes bretons du nord Aneirin (vers le VIe siècle), enregistrée dans le Y Gododdin, un guerrier est loué pour son courage, « mais il n’était pas Arthur », par comparaison à ce dernier.

La Grande-Bretagne romaine à la fin du Ve siècle devenait de plus en plus tribale. Trois générations après le retrait romain, l’héritage de la domination civile de Rome était en déclin. Les parties orientale et méridionale de l’île, où les racines de la civilisation romaine étaient les plus profondes, ont été perdues ou transformées en une zone frontalière parsemée de batailles. Dans l’ouest et le nord, où le système tribal n’a jamais disparu, et en particulier dans le nord, qui a toujours été fortement militarisé,

Dans le sud-ouest, comme déjà mentionné, les Dumnonii, les Cornovii de Cornouailles et les Durotriges ont formé le royaume de la Domnonée (Dumnonia).

Les royaumes bretons, angles et saxons au 6ème siècle après J-C

Au Pays de Galles, les immigrants Votadini venus d’outre-mer ont émigré et fondé le Royaume de Gwynedd, un puissant tampon contre les raids irlandais et l’établissement dans le nord du pays.

Au sud et à l’est de Gwynedd, les Ordovices à l’ouest et les Cornovii des Midlands se sont unis pour former Powys (dont l’un des fondateurs pourrait avoir été Vortigern, roi de Grande-Bretagne du milieu des années 420 au début des années 450). Les frontières originales de Powys s’étendaient des montagnes cambriennes à l’ouest jusqu’à la région moderne des West Midlands en Angleterre à l’est. Les vallées fluviales fertiles de la Severn et de la Terne s’y trouvent, et cette région est appelée plus tard dans la littérature galloise « le paradis des Powys ».

Le royaume de Dyfed au 7ème siècle, sud-ouest du Pays de Galles

Le sud du Pays de Galles abritait les royaumes vraiment petits de Dyfed, Gwent (tribalement les Silures), et Glywysing.

Dans les Midlands, deux royaumes émergèrent de chaque côté des Pennines. A l’est, autour de l’ancienne forteresse romaine d’Eboracum (York), s’élevait le royaume d’Elmet. Sur le côté ouest des Pennines se trouvait Rheged. De nouvelles confédérations tribales et les descendants des commandements militaires ont évolué et créé un patchwork de petits royaumes.

Au nord de ces derniers se trouvent les royaumes de Hen Ogledd (le « Vieux Nord » en brittonique) : Gododdin à l’est (composé principalement de la tribu guerrière Votadini) et Strathclyde à l’ouest. Il s’agissait de fusions de groupes tribaux (comme les Votadini et les Brigantes) avec des garnisons militaires et des districts autour du mur. La légende veut que les fils de Coel Hen (« Old King Coel »), peut-être le dernier Dux Britanniarum, le général commandant les garnisons romaines dans le nord, aient fondé ces royaumes.

Territoire du peuple celte breton des Brigantes

Tous ces royaumes possédaient leurs propres capacités militaires, généralement centrées autour de la cour du roi et composées de son Teulu. Ces troupes domestiques étaient l’équivalent des escortes des seigneurs de guerre germaniques et des bucellarii des généraux romains et byzantins tardifs. Leur nombre a dû varier énormément, selon la richesse et les possessions de chaque seigneur qu’ils servaient ; jusqu’à 900 d’entre eux ont été enregistrés au service d’un prince du nord de la Grande-Bretagne dans les années 430. Cette structure militaire a continué d’exister au Pays de Galles médiéval. Au XIe siècle, la taille normale d’un Teulu de prince était de 120 hommes. Llywelyn ap Gryffydd avait un Teulu de 160 hommes en 1282.

En temps de guerre, ces petits corps de combattants professionnels – généralement de la cavalerie, mais peut-être aussi de l’infanterie et des cavaliers – pouvaient être renforcés par des milices civiles des villes locales, des garnisons des forts du Mur d’Hadrien en décomposition – qui ne sont plus que des milices locales – ou des guerriers tribaux dans le Grand Nord ou les montagnes du pays de Galles.

Mur édifié par l’Empereur Hadrien pour contenir les Pictes

Ruines du Mur de l’Empereur Hadrien

Temple de Brocolitia dédié au culte solaire de Mithra par les légionnaires romains près d’un fort intégré au Mur d’Hadrien qui hébergeait 1,000 soldats

Rome avait depuis longtemps désarmé la paysannerie, les réformes de Dioclétien rendant le port d’armes ou le service militaire illégal pour tous sauf les familles des soldats déjà dans l’armée. Il est donc peu probable que la majorité des agriculteurs bretons dans les régions les plus civilisées (romanisées) aient été impliqués dans la guerre autrement que comme victimes. Mais dans les régions « non civilisées » du Pays de Galles et du Nord, l’ethos guerrier a survécu, en particulier chez les Votadini et les descendants des différentes garnisons militaires (comme les descendants des colons sarmates du 2ème siècle dans le Lancashire).

Le rôle d’Ambrosius en tant que chef de guerre (peut-être « Roi suprême », ou même « Imperator » ; voir ci-dessous) des Bretons était d’aider ces petits royaumes lorsqu’ils étaient menacés au-delà de leur capacité de défense ; ou de les mener en coalition contre les menaces existentielles qui pèsent sur tous dans l’île. Ces petits rois se méfiaient de toute ingérence dans les affaires intérieures de leurs royaumes, et jaloux de la renommée ou du pouvoir accru d’autrui. Lorsqu’ils n’étaient pas confrontés à des ennemis étrangers, ils étaient tout aussi susceptibles de se battre entre eux. Ambrosius ou tout autre seigneur de guerre ne pouvait espérer mieux que d’être le premier parmi les égaux de ce sort capricieux.

Comme la renommée et le succès d’Ælle unissait les Saxons sous sa direction à la fin du 5e siècle (voir chapitre 7), la menace saxonne a amené ces petits rois à céder plus que d’habitude à Ambrosius, et plus tard à son successeur choisi, Arthur. Mais pas tout à fait volontairement, et jamais sans réserve ni ressentiment. La lutte pour la suprématie entre Arthur et les petits rois de la Grande-Bretagne celtique, qui se termine finalement par la guerre civile et la trahison, sont tous des thèmes qui traversent les légendes arthuriennes. Cela reflète peut-être les véritables tensions historiques qui se sont développées alors qu’Arthur s’efforçait à la fois de prendre sa place en tant que successeur d’Ambrosius et d’unir ses compatriotes celtes (réticents) contre l’ennemi commun.

Bien que le vénéré Ambrosius (surnommé par les chroniqueurs gallois Emrys Wledig ou Ambrosius Imperator) régnait toujours, Arthur ne pouvait succéder au titre de son oncle. Pour le jeune guerrier qui était en fait sinon le chef des forces de la coalition, un nouveau titre a été trouvé : Dux Bellorum.

Nennius donne à Arthur ce titre, qui signifie « chef des batailles », ou « seigneur de guerre ». Les petits rois hésitaient à le reconnaître davantage. Il est le seigneur de guerre de l’Angleterre, pas encore Grand Roi ou Imperateur.

Prochainement le chapitre 11 : « L’arrivée de Cerdic le Saxon »

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