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BREIZATAO – NEVEZINTIOU (30/12/2019) Nous présentons une série unique sur l’histoire des royaumes bretons de Petite et Grande Bretagne, base de l’histoire nationale grande bretonne.

La Domnonée (-400 / 900)

La presqu’île de la Grande-Bretagne dans le sud-ouest de l’île était occupée par la tribu des Dumnonii (Domnonéens). Au premier siècle avant J.-C., ce territoire était formé de deux moitiés distinctes, une de chaque côté de la rivière Tamar. La rivière Exe formait généralement (mais peut-être pas de façon permanente) une frontière avec les Durotriges voisins, à l’est. Au nord de ces derniers, de l’autre côté du canal de Bristol, se trouvaient les Silures, tandis que de l’autre côté de la Manche, en Armorique, se trouvaient les Coriosolites, les Redones et les Venelli. Les Cornovii de la Cornouailles moderne peuvent ou non avoir été une sous-division des Dumnonii, ou même une tribu séparée.

Voir la carte de la plupart des tribus d’Europe autour des premiers siècles avant et après J.-C. pour voir l’emplacement de la tribu par rapport à tous les autres Celtes :

Carte des peuples antiques (en bleu, les tribus celtes)

Les Dumnonii étaient un peuple avec de fortes traditions qui remonte sans mélange – peut-être inhabituel – jusqu’à l’âge du bronze. Ils semblent être antérieurs à l’arrivée générale en Grande-Bretagne des Celtes de la culture de Hallstatt, bien qu’on ne puisse affirmer avec certitude qu’il n’y a eu aucun contact avec les toutes premières arrivées protoceltiques d’Urnfield ou que les Dumnonii n’étaient pas eux-mêmes des habitants d’Urnfield. Les mariages entre tribus étaient peut-être rares, mais ce ne serait pas si étrange si les Celtes situés à l’est, les Durotriges et les Dobunni, leurs voisins immédiats, étaient considérés comme « étrangers ».

Malgré cette réticence apparente à accueillir de nouveaux arrivants dans le pays, les Dumnonii étaient toujours particulièrement amicaux envers les étrangers et bénéficiaient du commerce de l’étain. Le commerce de l’étain a peut-être commencé dès le XVIe siècle avant J.-C. avec des visites probables de Minoens puis de Phéniciens, de sorte que les occupants du sud-ouest de la péninsule avaient une longue tradition de travail et de commerce avec des cultures plus avancées. Le commerce de l’étain s’est éteint au premier siècle après J.-C., mais quelles que soient les influences culturelles que la tribu ait pu prendre des commerçants précédents, elle semblait certainement n’en prendre aucune des Romains.

Le nom de Dumnonii signifie probablement « les maîtres » ou « les dominateurs » voire même « les seigneurs ». Il semble dériver d’un mot gaulois à la signification plus militairement et socialement dominante qui est apparenté au latin « dominus » (« maître » ou « propriétaire »). Il s’agit d’un nom à connotation militariste pour une tribu qui dominait donc la péninsule sud-ouest de la Grande-Bretagne. Cependant, des sous-groupes au sein du collectif tribal ont pu se nommer d’après le dieu qu’ils vénéraient localement. C’est une possibilité particulière chez les Cornovii situés à l’extrême pointe de la péninsule et qui deviendra plus tard la Cornouailles à proprement parler.

Cornouailles contemporaine, territoire de la tribu des Cornovii

Dans la moitié du Devon de leur territoire, les Dumnonii semblent avoir utilisé des collines fortifiées du type britannique commun mais à travers la Tamar (dans la Cornouailles moderne), ceux-ci disparaissent pratiquement et leur place est prise par des fortifications qui sont très similaires à celles de la Bretagne et de l’Espagne. Cela pourrait étayer l’idée que les Cornovii étaient une tribu distincte – une tribu qui a probablement été conquise par les Dumnonii pour le contrôle du commerce de l’étain – mais quelle que soit la vérité, ils peuvent en effet avoir eu des origines différentes (et probablement plus anciennes) qui pourraient être similaires à celles des Irlandais du sud de Munster.

La tribu a été répertoriée par Ptolémée dans son Geographia comme ayant trois colonies [majeures], la première étant Tamara, qui était évidemment située sur la rivière Tamar (Tamarus latin), probablement la Plymouth d’origine. Le deuxième était Uxella (Axmouth actuelle), du breton *iskā, signifiant « eau » et avec ce qui semble être un diminutif du suffixe « -el », fournissant une signification de « peu d’eau ». La troisième colonie était Voliba (emplacement inconnu). Cependant, ils ne semblent pas avoir eu un seul centre politique tribal dédié.

Bien que sous le contrôle nominal des Romains entre 44 ap. J.-C. et la fin du IVe siècle, les Dumnonii ont probablement exercé une certaine autonomie sur leurs propres terres. Leurs nobles auraient conservé leurs terres et leur position. La royauté héréditaire pourrait bien être restée au sein du même groupe familial étant donné qu’il n’y a peut-être pas eu de réelle tentative de les renverser. Les Romains ont probablement trouvé les Dumnoniens suffisamment féroces dans leur résistance à l’invasion pour que les deux parties concluent un accord au terme duquel les Dumnoniens aient accepter de devenir des clients coopératifs moyennant la non-ingérence des Romains dans leurs affaires intérieures.

Curieusement, Ptolémée est le seul auteur antique à les avoir enregistrés et il semble donc que l’interaction officielle des Romains avec la tribu ait été réduite au minimum, les laissant largement en dehors de de la sphère d’influence de Rome. L’archéologie montre cependant une présence de plus en plus nette de commerçants de l’empire sur leur territoire.

4ème siècle avant JC

Castle Dore, forteresse des princes de Cornouailles

Le fort de la colline de Castle Dore près de Fowey en Cornouailles est construit à cette époque et consiste en une motte circulaire et un fossé, avec une seconde enceinte à l’intérieur. Les deux enceintes ont une entrée à l’est, à l’abri des vents dominants.

Devenu au fil des siècles un enclos pour les animaux, elle est d’abord fouillée par les archéologues entre 1936 et 1937. Une grande partie de la vallée environnante est alors inondée à cette époque. La vue depuis le fort est impressionnante. Un petit village a pu exister à l’extérieur de la porte est, à l’entrée du fort.

325 avant JC

Pythéas de Marseille, un géographe et explorateur grec, entreprend un voyage d’exploration autour du nord-ouest de l’Europe. Au cours de son voyage, il visite la Grande-Bretagne qu’il nomme les îles Prettanic. Il voyage beaucoup, prenant des notes sur ce qu’il voit et fournit également ce qui pourrait être le plus ancien rapport écrit de Stonehenge. Il nomme les collines fortifiées de Kantion (terre des Cantii), de Bélion (terre des Cornovii) et les Orkas (les Orcades). Bélion abrite un peuple civilisé qui est particulièrement hospitalier envers les étrangers, apparemment en raison de leurs relations avec les marchands étrangers qui sont impliqués dans le commerce de l’étain.

Il se peut que Bélion abrite un peuple placé sous la protection du dieu celte Bel. Ce nom apparaît dans de nombreux noms de tribus chez les Celtes, notamment les Bellovaci en Gaule, les Belgites en Illyrie, les Velabri en Irlande, et bien sûr les différentes tribus belges. En Cornouailles, il existe une tradition ininterrompue de célébrer le jour de Bel (Beltane) par de grands feux, le bétail étant conduit entre deux de ces feux et les jeunes hommes sautant sur les flammes, mais on ne sait pas quand les gens cessent de se nommer d’après leur dieu tutélaire et deviennent les Cornovii (que cela soit dérivé du nom d’un dieu ou de la topographie du lieu où est établie la tribu).

Il semble que la tribu dans son ensemble soit les Dumnonii alors que les populations locales utilisent le nom de leur dieu ou l’emplacement pour se définir et il se peut que ce soit l’un de ces plus petits groupes que Pythéas rencontre et enregistre.

55 avant JC : l’occupation romaine

Sous le règne d’Aulus Didius Gallus, les envahisseurs romains construisent et occupent un fort légionnaire sur un éperon surplombant le fleuve Exe, nommé Isca (un nom qui est directement tiré du mot celtique commun pour l’eau, *iskā, et qui existe toujours en usage aujourd’hui comme « Exe »). Le nom romain complet est Isca et l’occupation est assurée par la Seconde Légion Augusta.

Après l’arrivée des Romains, sans doute inquiétante pour les indigènes, des éléments des Dumnonii ont pu fuir en Irlande où l’on sait qu’une tribu du même nom existe plus tard – les Fir Domnann, peut-être en relation avec les Fir Bolg du même nom. A l’extrême nord de la Grande-Bretagne, il existe une autre tribu nommée les Damnonii, peut-être aussi une colonie de réfugiés du sud-ouest. Les Romains eux-mêmes habitent une colonie près de St Austell dans le territoire des Cornovii, qui pourrait être une usine sidérurgique. C’est l’un des rares cas où les Romains se sont aventurés dans la péninsule de Cornouailles. On sait qu’ils assurent la garde de quelques mines d’étain mais les archéologues n’ont généralement pas trouvé grand-chose d’autre.

Isca Dumnoniorum (actuelle Exeter)

Une toute nouvelle découverte en 2010 sur un site en friche du Devon a démontré que la superficie du territoire connu comme ayant été occupé par les Romains était deux fois plus importante à l’intérieur des frontières de la Domnonée que ce qui est admis jusqu’à lors. Une ville romaine jusqu’à présent inconnue semble avoir existé à plusieurs kilomètres à l’ouest d’Isca, ce qui en fait le plus grand site de toutes les implantations romaines à l’ouest en dehors du Pays de Galles. Près d’une centaine de pièces de monnaie romaines ont été découvertes, ce qui a conduit à une enquête plus approfondie qui a révélé une propriété immense, comprenant au moins treize maisons rondes, des carrières et des chemins couvrant au moins treize champs, le premier du genre pour la région, ainsi qu’un éventuel cimetière. Le site nécessite encore beaucoup de travaux de fouilles.

60-65 après JC

Le site des thermes romains d’Isca (Exeter) est découvert par les archéologues en 1971. Par manque de fonds, la découverte est ré-enterrée sous les pelouses de la cathédrale afin de la protéger. Construits vers 60-65 ap. J.-C., les bains peuvent accueillir des centaines de baigneurs. Ensemble, les bains et la basilique de l’Isca constituent le plus grand ensemble de vestiges romains du sud-ouest de la Grande-Bretagne. Les bains comprennent un grand caldarium, ou salle chaude, un trépidarium, ou salle froide, un coûteux fourneau, une cour d’exercice et plusieurs salles de service.

Bains romains d’Isca (Exeter), 1er siècle après JC

75-80 après JC

La légion romaine basée à Isca (Exeter) est retirée afin d’aider à la conquête des tribus Deceangli, Ordovices et Silures dans l’ouest de l’île de Bretagne (le Pays de Galles actuel). Isca est rapidement convertie en une colonie civile romano-bretonne très animée, connue sous le nom d’Isca Dumnoniorum avec tous les bâtiments publics romains monumentaux habituels, les bains (déjà construits) et le forum (la construction de ce dernier commence immédiatement, en 75 après J.-C.). Il reste quelques preuves de l’occupation militaire romaine dans le territoire des Cornovii (Cornouailles) et sur le Dartmoor (immédiatement à l’ouest d’Isca), dont on pense qu’il protège les voies d’approvisionnement d’importantes ressources telles que l’étain.

Légionnaires romains du 1er siècle après JC. La Seconde Légion Augusta était stationnée à Isca (Exeter), en Domnonée

250 après JC

L’occupation romaine du site de Cornovii de St Austell se termine pour des raisons inconnues, ce qui en fait peut-être l’un des derniers sites de la péninsule à avoir connu un quelconque peuplement romain.

Il est intéressant de noter que les thèses d’une aristocratie tribale réémergente issue des Dumnonii en place le début peu de temps après ce retrait. Ces thèses reposent sur la possibilité d’un pouvoir venu combler un vide ou que cette aristocratie ait été instaurée de la même manière que les princes du Pays de Galles par Magnus Maximus à la fin du quatrième siècle. Quoi qu’il en soit, la Domnonée tribale renaît.

251-253 après JC

Au cours de cette période, une borne romaine est posée ou du moins gravée dans la région des Cornovii. Elle porte les noms des empereurs Trebonianus Gallus et Volusianus, un père et un fils qui sont proclamés par leurs troupes en Moesie et qui sont rapidement assassinés par ces mêmes troupes.

La borne se trouve à Trethevy.

Borne romaine de Trethevy, Cornouailles

L’empereur Trebonianus Gallus (206-253)

Le royaume breton de Domnonée

Après le 3ème siècle, le royaume breton de Domnonée renaît. Ce grand royaume celtique s’étendait sur toute la Cornouaille (Cornubia), le Devon (Dyfneint) et une grande partie du Somerset (la « Terre d’été » du Mabinogion).

Il est apparu beaucoup plus tôt que beaucoup de ses pairs, peut-être jusqu’à deux cents ans plus tôt que ses équivalents dans le reste de l’Angleterre moderne tandis qu’au Pays de Galles le tableau est plus confus. Toutefois, une grande partie de cette prétention à une royauté indépendante ou semi-indépendante précoce n’a peut-être été réellement établie que beaucoup plus tard dans l’histoire du royaume, possiblement sur la base d’une réécriture politique des faits restée dans tradition orale. Pour dire les choses simplement, la Domnonée n’a peut-être pas été un royaume au sens propre du terme avant la fin du IVe ou le début du Ve siècle, c’est-à-dire à la date du retrait effectif et définitif des dernières troupes romaines de Bretagne.

L’une des curiosités de la Bretagne romaine tardive est l’apparition de pierres témoignant de travaux de construction ou de réparation sur le mur d’Hadrien, à la frontière de l’Ecosse actuelle. Ces pierres ne sont pas datées, mais elles ont été placées au milieu du IVe siècle et deux d’entre elles témoignent de travaux effectués par la cité de Dumnoniorum et la cité de Durotrigum (actuelle Dorchester).

La capitale initiale du royaume breton de Domnonée aurait été « Isca » (traduite par « ville d’eau », anciennement Caer Uisc brittonnique, aujourd’hui Exeter). Il y a plusieurs mots pour « eau » en celtique commun. Celui qui est requis ici est *iskā, d’où Isca a été prise, et qui est encore en usage aujourd’hui sous une forme légèrement modifiée comme « exe » (la rivière Exe, plus Exeter, Exton, et Exmouth, qui suivent tous l’Exe en mer). Le mot cornique pour le River Exe est « Eesk ». Il est intéressant de noter que divers dialectes de la langue celtique utilisent un mot différent et celui-ci semble être tombé en désuétude partout ailleurs. Le gallois utilise  » dwr  » et le cornique  » dowr « , bien que la rivière Usk au sud du Pays de Galles soit un autre Isca sous forme moderne. En Cornouailles,  » Eesk  » ne survit qu’en tant que vestige de l’ancienne unité domnonéenne dans le sud-ouest. Isca est également connue sous le nom de Caer Rydh, la « ville rouge », en raison de la couleur rouge du sol du Devonshire qui l’entoure, et Caer Penhuelgoit de Geoffrey de Monmouth – la « principale ville prospère dans les bois ». Ceci est confirmé par l’auteur d’un ancien document juridique local qui l’a appelé Pennehaltecaire, ce qui signifie « le chef-lieu sur la colline ». Les deux usages sont peut-être plus tardifs, peut-être en réaction à l’occupation de la Saxe occidentale, les Britanniques voulant avoir leur propre nom brittonnique pour leur ville.

Bien que sous le contrôle nominal des Romains, même à la fin du IVe siècle, les Dumnonii ont probablement exercé une certaine forme d’autonomie gouvernementale sur leurs propres terres. Les Domnonéens ont très probablement rétabli leur royaume en tant que puissance à part entière à l’époque de Magnus Maximus, car ce dernier préparait les défenses de l’île de Bretagne avant d’établir sa propre revendication pour le contrôle de l’empire romain en 383 après JC. La Domnonée est perçue comme ayant été totalement indépendante en 410.

Le royaume breton de Domnonée en 410 après JC, juste après le retrait romain de Bretagne. Il étend son autorité sur la tribu des Durotriges (actuel Dorset)

L’archéologie confirme que le site de l’Isca romaine a été abandonné au cinquième siècle et, compte tenu de l’avance des Saxons la Seaxe occidentale, la capitale a pu être déplacée à l’ouest à maintes reprises. Toujours au Ve siècle, le royaume semble avoir incorporé l’ancien territoire des Durotriges.

La raison la plus probable de l’échec de la réforme des Durotriges en tant qu’état post-romain est possiblement le massacre de leur noblesse par les Romains pendant leur résistance frénétique à l’invasion en 43 après J.-C, les privant d’une élite politique capable.

Maintenant, étant donné la domination de la Domnonée sur l’ensemble du sud-ouest, il est peu probable qu’un état indépendant ait émergé sur le territoire des Durotriges mais Caer Durnac (Durnovaria romaine, Dorchester moderne dans le Dorset) ou Wareham (le site de plusieurs pierres commémoratives bretonnes anciennes) ont pu accueillir une base de pouvoir régionale ou un sous-royaume.

Avec l’abandon apparent d’Isca (Exeter) comme capitale au cinquième siècle, quelle cité l’a remplacée ?

En 2016, l’Unité d’archéologie de Cornouailles a entrepris le début de nouvelles fouilles à Tintagel en Cornouailles. Ils ont mis au jour d’épais murs de fondation et un ensemble de bâtiments qui indiquent que le site servait de résidence royale aux rois bretons de Domnonée. Par coïncidence (ou non), Tintagel est précisément l’endroit où la légende affirme qu’Arthur, le « chef de guerre » des Bretons au cinquième siècle, est né.

Palais royal de Tintagel, en Domnonée, où est né Arthur, roi des Bretons. Les fouilles ont établi des relations commerciales intensives avec l’Empire Romain d’Orient après la chute de l’empire romain d’Occident

Le Devon moderne forme le cœur du royaume de Domnonée, le nom du comté actuel étant une version déformée de « Dumnonia » lui-même. Pendant la période confuse de l’âge des ténèbres en Grande-Bretagne entre le cinquième et le huitième siècle, « Dumnonia » a été transformée en « Defnas ».

Les régions orientales du Dorset et du Somerset semblent être tombées en grande partie en même temps que la défaite des trois villes sous la direction de Caer Gloui en 577 après JC. Elles furent ensuite colonisées par les Saxons de Dornsaete et de Somersaete. Defnas tomba aux mains de la West Seaxe entre 652 et 685 tandis que le reste du royaume de Cornouailles était encore totalement indépendant jusqu’en 875.

Domnonée, essentiellement limitée à la Cornubie, au 9ème siècle.

L’indépendance domnonéenne dura plus longtemps dans sa colonie de petite Bretagne, de l’autre côté de la Manche.

Le roi Konomor règne sur les deux Domnonées – insulaire et armoricaine – au 6ème siècle alors que les Saxons font pression aux frontières de la Domnonée insulaire.

Près du palais des princes de Cornouailles de Castle Dore, en Domnonée insulaire, a été retrouvée une stèle du VIème siècle mentionnant « Ci-gît Tristan, fils de Conomor » (Drustanus hic jacit cunomori filius). Preuve de l’historicité du Tristan mythique sur lequel, comme pour Arthur, des apports issus de la mythologie celtique bretonne sont ajoutés.

Tristan et Yseult par le peintre anglais Herbert James Draper

Le roi Conomor meurt en Petite Bretagne au 6ème siècle à Plouneour-Menez (« paroisse de Saint Enéour de la Montagne » en breton) alors qu’il combat une invasion franque menée par le roi franc Clothaire Ier. Ce dernier meurt un an plus tard.

 

 

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